Plagas de escarabajos nativos: Invasores dentro de su propio territorio

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San Juan Verde @R.Palma

(CEM, 19 de mayo de 2016) Rubén Palma, se integró a comienzos de este año como investigador joven al CEM y actualmente está desarrollando su trabajo en la conducta de dos especies de escarabajos nativos chilenos que son considerados plagas agrícolas. Se trata Hylamorpha elegans y Phytolema hermanni conocidos comúnmente como San Juan verde y Pololo café o pololo carmelito.

Una de las razones de porqué se está trabajando con estas dos especies, es debido al éxito que ambas han tenido frente a un escenario cambiante. “Si miramos al punto de establecimiento de ciertas actividades humanas como la agricultura, sabemos que el bosque nativo fue reemplazado y hubo un cambio en el paisaje de nuestro país. En ese momento, estas dos especies fueron desplazadas, replegadas y vieron reducidas sus áreas de influencia, pero ambos escarabajos resultaron tener mucho éxito, ya que cambiaron las plantas nativas con las que probablemente se alimentaban con anterioridad por las plantas cultivadas que trajeron los inmigrantes desde Europa, como las forrajeras y los cereales”, comentó el Dr. Palma.

La investigación actual, es la continuidad del trabajo postdoctoral realizado por Palma, en la cuál trabajó sólo con el “San Juan verde” y donde se logró secuenciar su genoma, la cual ahora se está reportando.

Hoy con fondos de un proyecto Fondecyt de Iniciación, se está trabajando con las dos especies de escarabajos. “Este es un proyecto ambicioso porque va desde la ciencia más básica a lo aplicado y esperamos poder realizarlo en tres años. La primera etapa, busca entender cuáles son los elementos fundamentales que explican la capacidad que tienen estos insectos para poder oler y buscar los estímulos que hay en el medio. Un segundo paso, será poder vincular estas proteínas que capacitan a los insectos para poder oler o degustar con compuestos químicos que son producidos por las plantas de las que ellas se alimentan. Y la tercera etapa, considerando que el proyecto debería establecer una serie de compuestos producidos por las plantas de las que se alimenta que expliquen la conducta de estos escarabajos, podría pensarse en cebos, trampas, disuasivos, etc., que pudieran servir para el manejo de las plagas, de un modo ambientalmente amigable.”, señaló el investigador de la Universidad de Talca.

La relevancia nacional de su investigación radica en que las especies con que está trabajando son nativos y los daños que ocasionan impactan directamente en los cultivos de nuestros agricultores. “Nadie de afuera va a preocuparse por las plagas que tenemos acá. En general las plagas que se estudian son por especies introducidas en el territorio, pero en este caso ambas especies con que estamos trabajando son especies nativas, es decir es un problema nuestro” explicó Palma.

¿Por qué es tan importante estudiar el olfato en un insecto?

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San Juan Verde @R.Palma

El olfato es el sentido más importante para estos insectos. La percepción de las sustancias químicas en el medio ambiente y los olores, son de suma importancia en su éxito para encontrar pareja, alimento, refugio y prácticamente toda su conducta está mediada por estos estímulos químicos. El investigador del CEM agregó: “Una vez que encuentran un olor que les parece atractivo se quedan y muchas veces se guían por ese tipo de pistas para escoger, por ejemplo, la plantas en de la que se van alimentar”.

“Hoy hemos extendido nuestro estudio hacia la percepción química de estímulos del olfato y del gusto de los escarabajos, para así poder entender cómo está organizada esta capacidad de los insectos para percibir estos estímulos, a nivel molecular y haciendo una aproximación genómica”, señaló el Dr. Palma.

 

¿Qué impactos pueden provocar estos escarabajos?

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Pololo Carmelito @Insectario Digital- Azulambientalista.org

“El mayor problema lo ocasionan las larvas que viven en el suelo y se alimentan de las raíces, por ejemplo de cereales o de frutales menores, pero principalmente atacan las praderas. Usualmente en el control de plagas podemos utilizar un insecticida, pero con la larvas no es posible ya que se encuentran a 20 o 50 cm de profundidad y en esa condición es muy difícil que un insecticida vaya a tener efecto” argumentó Palma.

Respecto a la distribución de estos escarbajos, el San Juan Verde se encuentra entre la región de Valparaíso hasta el sur del archipiélago de Chiloé. En su edad adulta siempre está asociado a la presencia del bosque de Nothofagus, ya que usualmente se alimenta del follaje de plantas como el roble, el raulí, la lenga, etc. El “Pololo Café” tiene un área de influencia circunscrita entre el sur de la región del BioBío hasta la región de Los Lagos y a diferencia del San Juan Verde en estado adulto, no se alimenta.

Además, el investigador del CEM agregó: “Obviamente también existen beneficios, ellos son partes del ecosistema y en su primera etapa de desarrollo se alimentan principalmente de materia orgánica, por lo tanto ayudan en la descomposición y reciclaje de nutrientes. También hacen pequeñas galerías en el suelo, ayudando a airearlo.”

En otro plano, Palma señaló la complejidad de estudiar estos escarabajos en comparación con los pulgones, ya que los primeros “solo tienen una generación cada año. Hay un margen bastante estrecho para programar ensayos o corregir en caso de que quieras hacer algún cambio. Por esa razón, hemos incorporado herramientas de bioinformática usando computadores para simular y predecir la interacción que tendría un determinado compuesto volátil (olor) con una proteína olfativa del insecto, y usar esa información para reducir la lista de potenciales compuestos que pudieran tener efecto sobre la conducta del insecto, la cual queremos modificar”

 

El pasado y el futuro en este tema

Rubén Palma, relata que hay trabajos de naturalistas de comienzos de 1900 donde se reportaban los ataques severos que generaban los sanjuanes en sementeras de trigo entre Chillán y Temuco, llegando incluso a acabar con estos cultivos.

 

En relación con las proyecciones de esta investigación, considerando el actual escenario de cambio climático, el científico de la Universidad de Talca señaló “hoy se están desplazado algunos cultivos, y en 10 o 15 años más podremos encontrar cultivos en áreas nuevas y ahí los insectos sí podrían generan problemas en esas nuevas zonas, es por ello necesario conocer cuáles son las características que los hacen tan exitosos”

 

Paper relacionado:

Virtual Screening of Plant Volatile Compounds Reveals a High Affinity of Hylamorpha elegans (Coleoptera: Scarabaeidae) Odorant-Binding Proteins for Sesquiterpenes From Its Native Host

 

Contacto prensa:
Luz Fariña
luzmafarina@gmail.com

 

 

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